Illustration af Epicyon haydeni (en hyæne-hund), der angriber sit bytte, Synthetoceras tricornatus. Illustrator: Roman Yevseyev

Blandt nutidige kødædere er hunde, ulve og deres slægtninge (kendt som hunde) unikke. Deres snude er lange og smalle - i modsætning til de korte, kompakte ansigter hos katte og væsler - og mange af dem er pakkejagtende, 'udøvende rovdyr', der kører deres bytte til udmattelse.



Men for millioner af år siden var verden fuld af andre grupper af kødædere, der prøvede dette 'hundlignende' look og livsstil.Nogle lignede og handlede meget som de hunde, vi kender i dag, men de udviklede disse funktioner uafhængigt - ligesom hvordan nyligt uddødt thylacin havde påfaldende hundelignende træk på trods af at det var et pungdyr, adskilt fra hunde i mere end 100 millioner år.

Disse mistede dyregrupper havde træk svarende til andre kødædende familiers, hvilket fik dem til at virke som umulige hybrider fra moderne rovdyr. Mange af disse 'ikke-helt hunde' svarede til størrelse og form til moderne hunde. Men andre var virkelig massive apex-rovdyr, der regerede over landskabet som mareridtlige versioner af menneskets bedste ven.

Kunstnerisk rekonstruktion af Amphicyon ingens. Illustrator: Roman Yevseyev

Bear-Dogs

Hvis du trådte ud af din tidsmaskine for 10 millioner år siden ind i det fugtige, sparsomme skovområde i det vestlige Nebraska, er der en anstændig chance for, at du kan forekomme ved en ensom bjørnehund, der triller gennem græsset og underbørsten. På trods af navnet var disse dyr hverken bjørne eller hunde. Snarere udgjorde de en særskilt familie - Amphicyonidae - og blev fundet på de nordlige kontinenter for omkring 40 til 5 millioner år siden.



De tidligste bjørnehunde var lille og rævlignende og løb på tæerne som hunde og katte gør. Disse små arter levede i skyggen af creodonts —Primitive rovdyr, der begyndte at falme ud af billedet titusindvis af millioner år senere. Bear-hunde hentede den rovmæssige slæk mange steder, voksede i størrelse og udnyttede nye levesteder, da planeten afkøledes og skovene faldt globalt.

Senere i deres udvikling var nogle arter blevet helt uhyrlige.

Skeleton of Amphicyon ingens, en massiv bjørnehund, på American Museum of Natural History i New York City Foto: Clemens v. Vogelsang

Amphicyon enorm, hjemmehørende i Nordamerika for omkring 20 til 9 millioner år siden, var en titan, der vejede langt over et halvt ton - betydeligt kraftigere end din gennemsnitlige isbjørn. Som mange senere bjørnehunde gik den på sine kæmpe palmer som en bjørn, men havde en lav, langstrakt krop, en lang hale som en hund og et hoved mere som en ulves, udstyret med knogleknusende kæber.

Amphicyonlignede en blanding af hund og bjørn og levede sandsynligvis lidt som begge - jagte, lemlæstede og rive store, hurtige bytte fra hinanden som heste eller kameler, men spiste også bær og rødder fra tid til anden.

Hundebjørne

Hvis bjørnehunde var hundlignende dyr, der opførte sig lidt som bjørne, så var hundebjørne det helt modsatte: bjørnelignende dyr, der opførte sig lidt som hunde.

'Hundebjørne' var et underligt sæt rovdyr, der blev fundet i hele Eurasien og Nordamerika fra omkring 30 til 5 millioner år siden. De udgjorde en nu uddød gruppe kaldet Hemicyonidae - ”hemi-cyon”, der bogstaveligt betyder ”halvhund” - og var meget tæt beslægtet med moderne bjørne. Faktisk betragtes hundebjørne ofte som en uddød del af bjørnfamilien.

Restaurering af Hemicyon på et vægmaleri lavet til det amerikanske regeringsejede Smithsonian Museum. Genopbygning: Jay Matternes

Hundebjørne, trods deres evolutionære slægtskab med bjørne, flyttede og jagtede meget ligesom hunde. De havde lange ben og løb på tæerne, hvilket gjorde dem usædvanligt hurtige på deres fødder efter deres størrelse. De brugte sandsynligvis meget af deres tid på at jagte bytte. Hundebjørne havde korte haler som bjørne, men deres tænder var specialiserede til udskæring af kød, så de havde sandsynligvis lidt i vejen for en bjørns altædende tilbøjeligheder.

De nåede aldrig helt de gigantiske proportioner af bjørnehunde, de delte deres verden med, men nogle sorter - somHemicyon- var foruroligende store.Hemicyonvoksede til mindst størrelsen af ​​en stor grizzly, men med sin evne til at løbe over lange afstande og hyperkarnivorøs diæt ville det have været et af de mest formidable rovdyr i sin æra, især i betragtning af at hundebjørne måske har været flokkejægere.

Atletisk, pakkejagtende grizzly-ulv hybrider? Vær taknemmelig for, at du ikke blev født i Miocene-epoken.

Kunstnerisk restaurering afEpicyon haydeni.Illustrator: Roman Yevseyev

Hyæne-hunde

Alle canids, der lever i dag, tilhører en enkelt underfamilie: Caninae. Men i det meste af tidsperioden for udviklingen af ​​hunde, ulve og ræve var der indtil under 2 millioner år siden andre underfamilier. En af disse uddøde grupper var Borophaginae - også kendt som 'knogleknusende hunde' eller 'hyænehunde'.

Hyænehunde blev så navngivet efter deres kranier, som i modsætning til andre hunde (og meget som hyæner) var tykke, kraftige og besat med enorme tænder, der var velegnet til at knække knogler. Hyæne-hunde blev oprindeligt anset for at være specialiserede affaldere baseret på deres tilpasning til knoglesplitning, men det er mere sandsynligt, at de var top, pakkejagtende rovdyr i deres økosystemer og fortærede deres bytte helt i modsætning til deres mere sarte ulvefætre.

Restaurering af Borophagus, en del af et vægmaleri lavet til det amerikanske regeringsejede Smithsonian Museum. Genopbygning: Jay Matternes

I millioner af år var hyænehunde blandt de mest vildt og dygtige rovdyr i Nordamerika, på trods af at mange ikke var særlig fysisk imponerende på et tidspunkt, hvor der var masser af jumbo-store pattedyr, der vandrede over Nordamerikas sletter.Borophagusfor eksempel var omtrent lige så stor som en tøff prærieulv, men var sandsynligvis den dominerende kødædende på sin tid.

Nogle arter var dog afvigende.Epicyon, et tidligt medlem af gruppen, var sandsynligvis den største canid nogensinde. Det var ikke så dygtigt til at knuse knogler og slurre marv som dets senere slægtninge, men det var lige så stort som en løvinde.

-

For titusinder af millioner år siden var verden overfyldt med hundlignende rovdyr, hvoraf nogle var uverdlige og forfærdelige i deres proportioner. Men de døde alle sammen, og kun en bestemt indtagelse af 'hundestrategien' - de kloge, men mere skrøbelige hunde - overlevede ind i moderne tid, hvilket illustrerer at være større og dårligere måske ikke er bedre i det lange løb.

SE NÆSTE: Dette er Titanoboa - Den største slange, verden nogensinde har kendt